科學家們為了恐龍是怎麼死的而爭辯多年,最近由41國所組成的專家表示:一個大約15公里寬的巨型隕石墜入地球,撞擊在墨西哥灣猶加敦半島的Chicxulub,造成了此次大災難。劍橋大學Penny Barton博士領導的小組比較了各種理論和用電腦分析了撞擊之後飛出或蒸發掉的石頭的量,以及保存在隕石坑裡的成分,他說:「我們看到了事件發生後幾分鐘內的狀況,隕石的前端撞擊地球時,另一端還在大氣的上部,這就像在地球的大氣中鑽了一個洞一樣。」

白堊紀-第三紀的生物大滅絕是地球史中幾個最大的滅絕事件之一,證據也早就在同一時期全世界的地層中被發現。儘管撞擊事件被大多數的人接受是造成大滅絕的原因,有些人卻不表贊同,他們舉出墨西哥灣的微化石為例,說撞擊事件在大滅絕之前很早就發生了,不可能是主要的原因。

大約與撞擊事件同一時期,印度德干高原大規模的火山爆發也曾被推測造成了後來的滅絕事件。但小組電腦依照地質證據的模擬,其結果卻比較支持「隕石撞擊說」。模擬結果顯示,這樣的撞擊會產生毀滅性的震波、熱浪以及全球性的海嘯。

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▲ 約6千6百萬年前的世界板塊分佈以及撞擊點。
(來源:http://www.scotese.com/K/t.htm

此外,撞擊釋出的大量塵土、灰燼和氣體將導致地表冷卻的時間延長,同時也會遮蔽陽光;而海洋酸化也會大量殺死行光合作用的植物,間接影響賴以維生的其他物種。

這顆隕石撞擊以十億倍廣島原子彈的威力襲擊地球,落地之後將物質以高速噴向大氣,觸發一連串的機制產生「核子冬天」效應,殺死地球上大多數的生物。

Barton教授說:「隕石因為高熱而爆炸汽化後,產生了一個30公里深,100公里長的超級大洞,邊緣的高度和喜馬拉雅山差不多高。但幾乎在兩分鐘之內,邊緣就向內塌陷到底部後向上反彈,形成了一個又寬又淺的大洞。」(動畫↗)「這場驚天動地的撞擊導致了全球被黑暗與酷寒壟罩,消滅超過70%的已知物種。小型哺乳動物在當時展現了良好了適應力,而恐龍的滅絕為日後哺乳動物的發跡鋪好了道路,最終出現了人類。」

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▲ 隕石坑的結構。
(來源:http://www.lpi.usra.edu/science/kring/epo_web/news/chicxulub1.html

相關論文發表在「Science」期刊裡。

 

相關網站:
1. http://www.admin.cam.ac.uk/news/dp/2010030407
2. Scientists Come to a Conclusion: Asteroid Killed the Dinosaurs

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